What Could Life on Mars Look Like? This Chilean Desert Holds Some Clues.

If alien life exists below the surface of Mars, it might very well have a thing or two in common with these populations

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BlockedUnblockFollow关注3月5日


照片:Pepe Cast Zam

By Eleanor Cummins


火星是一种寒冷干燥的地狱景观,但这并不意味着地球不会分享一些更不适合居住的特征。如果你冒险进入智利北部的阿塔卡马沙漠,你会发现这个星球上最干燥的地方(北极和南极之外),平均每年降雨量为0.6英寸 - 在某些地方甚至更少。这使得它成为火星的一个不完美但有用的类似物,所以如果你需要一个地方来测试一个用于调查外星生命的漫游车somewhere like the red planet
,阿塔卡马沙漠是个好地方。一个国际研究小组正在这样做,最近发现了一些意想不到的东西。


一个机器人漫游车的任务是在阿塔卡马沙漠测试一系列仪器,设法挖掘地下土壤样本,拥有令人难以置信的专业和独特的微生物生命形式。根据调查结果,published Thursday in Frontiers in Microbiology
这项研究是第一次在像阿塔卡马这样的极端沙漠土壤表面下钻探并回收样品进行生物分析。此外,它是第一个说明生活适应这种环境的能力,并为我们能够很好地发现潜伏在火星表面下的类似生命迹象的潜力敞开大门。


新加坡耶鲁大学国立大学的研究员兼新研究的合着者斯蒂芬·斯金廷说:"结果令人乐观地认为,细菌生命可以容忍火星地下的条件。" "地球上没有任何地方像火星表面那样,地表有可能致命的辐射水平和非常少的液态水。火星上的夏日可能会看到赤道温度上升到舒适的20摄氏度,但到了晚上它们会直线下降然而,就在地表以下,矿物质土壤和岩石在极端条件下提供庇护,就有可能成为生命的栖息地。"


地球上大多数类似火星的土壤存在于阿塔卡马沙漠中。它们干燥,营养不良,极度咸和碱性。试验巡洋舰任务的目的主要是测试在地表下钻探的可行性以恢复样本,然后可以检查潜在的火星"生物印记",生命曾经(或可能仍然存在)的化学迹象存在于火星上。


钻井并不容易。您必须确保能够在不影响任何生物签名完整性的情况下进行足够的回收以恢复样本。在我们在红色星球上登陆一个打屁股的新型钻机之前,我们想确保它知道它正在做什么。因此,在由美国宇航局天体生物学科学和技术探索行星计划资助的一个项目中,Pointing和他的同事们在2013年向阿塔卡马部署了一个流动站,看看是否有一天可以使用流动站获取的样本来识别表面下的微生物生命的生物特征。火星。


他们发现的是完全出乎意料的。试验流动站收集的地下土壤样本确实含有细菌,能够在极度咸和碱性土壤中茁壮成长。但更为激动的是,这些细菌群落分布在清澈的分区形态中 - 这是一个主要标志,即这些种群的进展足以组织自己,最大限度地利用有限的资源。再往下,在地下80厘米深处,研究小组发现一组特定的细菌能够存活下来,因为它学会了如何代谢温室气体甲烷。


指向发现这些发现是令人兴奋的,因为细菌足够坚硬,能够在阿塔卡马地下的恶劣条件下生存,专门用于弥补有限的资源和营养物质,并且进化到足以代谢甲烷,然后火星上的外星生命可能已经完成相同。 "这些细菌显然能够在适宜居住的极限下生存,"他说。


在我们对火星未来的火星探测任务可能发生的事情过度兴奋之前,我们有足够的谨慎空间。细菌群落的不完整性质暗示了"大海捞针"的情景,我们将其随机降级为钻井,并希望能够偶然发现某些东西。更为诅咒的是,含有地下细菌的土壤部分都显示出近期的水输入历史 - 据我们所知,数十亿年来,大部分火星基本上都是干燥的。根据这些调查结果对火星生命进行的任何调查都需要非常清楚哪些地点最有可能成为最近适合生活的地方。


科罗拉多大学博尔德分校的行星科学家Brian Hynek认为,这项研究非常有用,可以作为我们真正了解可居住性历史所需技术类型的概念验证。火星。但他指出,调查收集了少量的生物量,并且在寻找表面上的微生物生命和在土壤中发现它之间没有真正的相关性。 "对我而言,"他警告说,"这项研究表明,我们在沙漠土壤环境浅层地下火星上寻找生命的前景非常低。"


此外,使用阿塔卡马沙漠来预测我们在火星上可能发现的东西的局限性也不容小觑。 "像所有类似物一样,有重要的差异限制了结果在火星上的应用,"Hynek说。他们给了我们一个起点,但阿塔卡马仍然远不及火星表面那么苛刻。


尽管如此,这些发现还增加了我们对生活的一般理解,引用了我们的主人和救世主杰夫戈德布鲁姆的角色 Jurassic Park,
找到一种方法。如果它可能在地球上,很可能在很久以前在湿润,温暖的火星上。今天的火星世界可能还有可能。

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