数字货币在这里:它会让我们更自由 - 或更少吗?

随着委内瑞拉和中国开始使用数字货币作为经济控制和监视的手段,加密货币的最初承诺能否存活下来?

转到Fast Company的个人资料 Fast Company BlockedUnblockFollow发布于3月26日

图片来源:Leafedge / DigitalVision Vectors / Getty Images

由Jamaal Montasser和Will Byrne完成

对于那些观察委内瑞拉危机的人来说,它可能感觉像是慢动作的悲剧。这个国家处于我们这个时代最极端的货币危机之中 - 通货膨胀最近达到了100万% - 并且自2013年以来经济萎缩比大萧条更糟糕。曾经是南美最富裕的国家之一,经济处于废墟之中,生计被破坏,饥饿和暴力猖獗。过去几周,国家支持的针对其本国公民的军事攻击 在全国各地的 人道主义援助停电。

一系列问题导致了危机,对原油的过度依赖以及西方列强对其制裁的严厉制裁。另一个主要驱动因素是委内瑞拉本国货币玻利瓦尔的货币管理不善。十多年来,委内瑞拉政权对其货币实施了严格的资本,外汇和价格控制,使得有储蓄的人几乎不可能通过用美元或任何其他外币兑换玻利瓦尔来保障他们的财富。玻利瓦尔的无价值因为大量印钞而加剧了政府赤字近30%。

委内瑞拉人迫切希望找到保护储蓄,赚钱和交易的替代方案。有些人放弃了玻利瓦尔,转而使用鸡蛋,奶粉和面粉作为易货工具。其他人用汽油填充他们的汽车,并开车越过边境到哥伦比亚,在那里他们把它抽出来卖给哥伦比亚比索。

那么这与数字货币有什么关系呢?

事实证明,相当多。面对一种缺乏价值的法定货币,一些委内瑞拉人正在转向分散的加密货币,特别是比特币,作为稳定的价值和交换手段。与此同时,在2018年2月, 委内瑞拉政府推出了自己的数字货币石油,由国家集中控制,使政府能够直接追踪其公民的金融活动。

围绕委内瑞拉的数字货币进行了一场意识形态竞赛:一方面,它被用作监视和专制控制的手段---另一方面,它是一种保护人们免受经济压迫和不民主滥用的工具。委内瑞拉的紧张局势是世界各地出现的更大斗争的象征,因为转型从实物现金转变为完全数字化的交易手段。转向数字货币是否会扩大我们的经济自由 - 我们通过我们选择的方式与我们选择的任何人进行交易的能力?或者它会反过来,成为控制的催化剂?

加密货币的最初目标

加密货币不是像委内瑞拉那样的危机或任何经济危机的银弹解决方案。对于我们许多熟悉的人而言,加密货币唤起硅谷内部人士和便士股票式投机者在奇怪名字的"硬币"上制造(并且失去)荒谬的财富。加密货币与任何货币一样,也被用于非法活动,尤其是在黑暗网络臭名昭着的"丝绸之路"上购买毒品。

加密货币仍然为面临经济和政治压迫的社会中的人们带来希望。要理解为什么,有助于掌握该技术的最初目的。

十年前,比特币作为第一个开源,分散,点对点加密货币被引入,它已成为该领域迄今为止最多采用的。支撑比特币的技术设计师设计它来解决传统法定货币带来的挑战,专注于最大化使用它的人的代理。这些目标反映在一些核心属性中。

首先,比特币设计用作数字原生现金。这是什么意思?有现金,您无需中介即可进行交易。相比之下,通过典型的数字交易,中间人(比如Visa或Venmo)可以了解您所做的每笔交易。这些数据为监视甚至审查提供了一个陷阱。一个被压制某些意识形态的社会可能会使用交易数据来追踪和标记对黑名单文献的获取或迫害人们。想象一下,在世界上一个非法禁止生殖健康服务的妇女。我们希望她的财务交易显露出来吗?比特币的设计就像现金一样:你将它直接发送给你付钱的人,就像交给某人10美元的账单一样。我们将在稍后回顾的一个注释是,每个比特币交易都记录在共享数字分类账上,使用比特币地址代替名称。

其次,与中国的微信或美国的PayPal等集中支付应用不同,它具有审查能力。这意味着,如果您是政治异议人士,政府或公司不能阻止交易或禁止您使用比特币。比特币的分散式架构意味着没有任何参与者能够阻止您对系统的使用,就像任何一方都无法关闭互联网一样。

最后,比特币的设计师使作弊或改变系统的核心属性变得非常困难。比特币系统不是控制系统的中心行为者(如主权中央银行),而是基于分散信任。系统的完整性通过验证比特币网络上的计算机的相互作用而逐渐建立,这些网络必须在比特币货币系统上达成共识(例如,存在多少比特币以及谁拥有它们)。这种分散的验证方法使得外部行为者很难改变货币供应量。不断印刷更多的钱,就像委内瑞拉政府在其自身的危机深化时所做的那样,在比特币中是不可能的。

不幸的是,在过去的十年中,"区块链"和"加密货币"这两个术语被滥用并滥用到近乎无意义的地方,模糊了加密货币最重要的特征:它抵制审查制度,没有单一的行为者控制它,而且改变系统规则极其困难。

加密货币作为压迫手段

作为术语滥用加密货币的一个例子是石油公司本身。实际部署在委内瑞拉使用的石油不是加密货币 - 事实上,它代表了它的极端对立面。数字货币是集中控制的,其价值不透明,其流通是任意的。它运行在国营服务器上,使用由中国电信巨头中兴通讯在俄罗斯的支持下开发的称为祖国系统的技术。祖国最初是作为国家身份识别系统提出的,但它已成为一种旨在监测和跟踪公民财务活动的工具。在许多委内瑞拉养老金领取者的情况下, 该政权单方面将他们的玻利瓦尔换成石油公司 。由于专制政府有意追踪与货币进行的每笔交易,这已经转化为公民经济代理的更深层次的侵蚀。

对作为控制手段的数字货币的兴趣并不仅限于摇摇欲坠的政权。中国正在悄悄探索引入自己的数字货币。同样,与比特币等加密货币相比,这一点将加深北京对金融体系及其人民生活的控制。

根据中国央行提交的专利,消费者和企业将使用手机钱包兑换新的数字货币。使用该货币进行的任何交易都需要披露所涉及的内容和人员, 使中国政府能够跟踪其公民所做的每笔交易。

在中国新的社会信用体系 - 追踪"反社会"活动,如"乱窜"和发表令人讨厌的政治观点 - 这些计划呈现出更加不祥的色彩。社会信用评分较低的中国公民已经面临旅行,使用公共服务以及获得教育,贷款甚至约会服务的障碍。虽然中国政府已经深入了解其人民的金融活动,但它仍然必须应对难以追查的现金使用,同时还要搜索各种中介机构和银行的数据。如果这样一个中央控制的数字货币体系能够在中国大规模取得成功,那么就可以避免这些挑战来控制。它还可能包括人类历史上最大和最高分辨率的监视设备。

加密货币作为经济自由的手段

衡量工具增长人员代理潜力的最佳方法之一是检查试图禁止其使用的参与者。那些致力于阻止比特币获取的政府阵容由他们的不民主倾向统一:阿尔及利亚,埃及,摩洛哥,玻利维亚,厄瓜多尔,沙特阿拉伯,伊朗,孟加拉国,巴基斯坦,中国,台湾,柬埔寨和印度尼西亚。这是有道理的。设计中的加密货币颠覆了集中控制,它对于一个专制政权只会带来麻烦。

与此同时,生活在经济自由度低的国家的人们正在以越来越高的速度使用加密货币。 数据科学家Matt Ahlborg最近的一项研究表明,本地比特币交易增长最快的国家的特点是经济压迫,法定货币不稳定或两者兼而有之。委内瑞拉,白俄罗斯,哈萨克斯坦,埃及,智利和阿根廷都名列榜首。而且大多数这些交易都很小,表明用户是日常公民,而不是使用货币来帮助资本外逃的统治精英。此外,随着委内瑞拉危机的加深,委内瑞拉和邻国的本地比特币交易飙升速度超过世界任何地方。该领域的许多人认为这是一个指示委内瑞拉人在国内采取行动以保护与人民币汇率挂钩的财富,以及委内瑞拉人在国外向不允许进行外国交易的本国输送资源。

尽管如此,虽然比特币在世界贫困地区的使用数据很有希望,但加密货币仍然面临着面临经济压迫的大规模解决方案的挑战。好消息:在每种情况下,技术专家,设计师和活动家都在积极应对挑战。

第一个问题是隐私。加密货币虽然通常被认为是完全匿名的,但却不是。例如,比特币是假名的。每个比特币交易都由网络上的任何人记录和查看。一个人的名字不是作为交易方记录的,而是一个假名比特币地址。这意味着:如果发现了比特币地址的所有者,则可以解开所有交易的完整线程。

加密货币倡导者敏锐地意识到这个问题,并正在推进一系列解决这个问题的策略。一家创业公司Samurai Wallet创建了一个比特币钱包,它将硬币与其他硬币混合在一起,以阻止用户交易的可追溯性。其他人已经扩展到比特币之外,用新颖的隐私保护技术开始新的加密货币。例如, Zcash使用一种复杂的加密过程,称为零知识证明,使人们能够在不知道该是什么的情况下证明某些事情是真的(是的,你听到了这一点)。当发送私人Zcash交易时,交易发送方,接收方和金额在数学上完全可以证明,比如比特币,同时保持对外界的私密性。另一个是Monero ,它混合了各种交易来混淆谁向谁发送了多少交易。 Grin是最近推出的加密货币,它不是简单地记录它们,而是模糊交易的细节。

第二个挑战:使用加密货币需要互联网连接,并且无法保证对开放网络的访问。中国和其他国家已经严格审查其人民对互联网的使用。如果政府想阻止网络使用以阻止人们使用加密货币,他们可以想象这样做。 Blockstream是一家美国初创公司,正在努力通过将比特币网络直接广播到世界上人口稠密的地区来克服这个问题。该公司最近向太空发射了第五颗运行卫星,直接向用户发射网络。对于依赖中国防火墙下严格控制的电信和互联网服务提供商的人来说,这可能标志着进入自由开放金融体系的转折点。另一家创业公司GoTenna使用连接智能手机的蓝牙天线,允许没有互联网接入的人在远距离无线广播,直到他们到达与万维网连接的人。目的是允许那些局限于净限制区域的人通过邻居与开放和免费的互联网连接。

最后,加密货币,甚至比特币,仍然很难使用,特别是对于那些几乎没有接触过技术的人。新组织正在兴起,目的是使加密货币更加直观,用户友好,对面临货币危机或财政压迫的人们更安全。 Open Money Initiative (由共同作者Jamaal Montasser共同创办)正在与开源软件合作伙伴和人权基金会合作,为需要审查抵制资金的地区的人们创建工具。 OMI目前正在进行研究和试验性试验以支持委内瑞拉人。

数字货币的时代就在这里。几十年内, 工业化社会可能不再存在实物现金 。我们中的许多人理所当然地认为我们可以私下使用我们的钱,而不用担心报复或损害我们的前景。有证据表明,对许多人来说,情况可能并非如此。那些致力于社会控制的人认为,转向数字货币是一个机会,可以加强对公民生活的控制并关闭金融体系。即使没有恶意的演员,一旦掌握了对人们财务生活的这种可见性,也可能很难在尊重民主规范的情况下行使这种权力。简而言之,没有加密货币,无现金社会就是一个监督社会 - 它可以实现对财务生活各个方面的集中控制。

加密货币为数字货币提供了一个框架 - 就像现金一样 - 可以保护人们免受历史上发生的虐待和悲剧的影响,直到委内瑞拉目前的灾难。它创造了现金的反监督利益,同时又不牺牲仅存在于网络上的现代经济部分。虽然技术仍然不完善,但活动家,工程师和设计师正在冲刺,使这一承诺成为现实。随着专制政权的经济实力达到新的高度,个人数据的利用加速,赌注比以往任何时候都高。我们有责任确保向数字货币的转变推动自由开放的未来。

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